Điều đó cho thấy những cây cầu giữ vai trò rất quan trọng trong cuộc sống của con người.

Cầu gỗ

Từ xa xưa, để đi qua sông suối, người tiền sử đã dùng những thân cây cổ thụ làm vật liệu đầu tiên cho việc bắc cầu. Tổ tiên chúng ta đã biết ghép các thân gỗ vào nhau để nối liền hai bên sông, suối.

Những cây cầu gỗ đầu tiên được tìm thấy ở Thụy Sĩ, nơi các kiến trúc sư của đế chế La Mã tạo ra một số cầu rộng tới 6 mét. Dần dần, những chiếc cầu gỗ xuất hiện ở khắp nơi. Mặc dù sau này có cầu đá nhưng những cây cầu gỗ vẫn rất được ưa chuộng bởi những lợi thế riêng của chúng như: Nguyên liệu sẵn có, dễ di chuyển, người đi bộ và xe cộ đều sử dụng được…

Hiện cây cầu gỗ lâu đời nhất ở châu Âu chính là Chapel, nằm trên sông Reuss ở thành phố Lucerne, Thụy Sĩ.

Cầu gỗ Chapel.

Cầu đá

Các cây cầu đá đầu tiên được cấu tạo từ những vòm đá lớn tự nhiên. Sau đó, con người bắt đầu xây dựng chúng bằng những phương pháp đơn giản và thô sơ nhất. Đó là đặt những phiến đá to, bằng phẳng lên trên các trụ dầm bằng đá được xếp chắc chắn bên dưới. Có những cây cầu được xây dựng từ thời trung cổ vẫn tồn tại bền vững cho tới tận ngày nay.

Ba thành phần của cầu đá được biết đến từ thời cổ đại gồm: Dầm cầu, vòm cầu, hệ thống treo. Chúng là tiền đề cho các kỹ sư cầu đường sau này phát triển thành những kỹ thuật phức tạp hơn như: các vì kèo, dầm, dây văng, gắn vòm và nhịp di chuyển…

Cầu treo

Cầu treo dây võng có kết cấu dạng dây cáp treo. Hệ thống cáp treo chính của cầu được móc liên kết một cách chắc chắn vào đỉnh của các trụ cầu, giống như đường dây điện cao thế vậy. Do khoảng cách nhịp cầu lớn và phải chịu tải nặng nên cầu treo thường võng xuống ở khoảng giữa của nhịp cầu. Hệ thống cáp treo chính thường nằm hai bên thành cầu.

Từ những cây cầu thủa ban đầu thô sơ, đến nay, cầu treo đã phát triển mạnh mẽ. Những cây cầu có nhịp dài nhất hiện nay chính là cầu treo.

Akashi Kaikyo (Nhật Bản) là cây cầu treo dài nhất thế giới.

Cầu sắt/thép

Ngày nay, những cây cầu sắt/thép được sử dụng rộng rãi ở hầu hết dòng sông lớn trên thế giới. Từ thế kỷ 18, với cuộc cách mạng công nghiệp, vật liệu thép có sức bền cao đã được lựa chọn thay thế sắt để xây dựng những cây cầu chịu được tải trọng lớn.

Cây cầu sắt đầu tiên trên thế giới xuất hiện ở Anh vào năm 1779 do kỹ sư Telford Abraham Darby tạo ra.

Cây cầu treo bằng thép lâu đời nhất thế giới - cầu Brooklyn (Mỹ) được xây dựng vào năm 1883. Cầu Brooklyn bắc qua sông East, nối hai bờ Manhattan và Brooklyn. Di tích lịch sử quốc gia này trở thành một trong những điểm du lịch chính của thành phố New York và ngày nay vẫn được sử dụng.